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健康 | 维生素的历史

“维生素是维持身体健康所必需的一类微量有机物质”,这是大家的一个基本共识,然而维生素的发现却经历了一段漫长的血与泪的历史。
 
1492年哥伦布发现美洲以后,欧洲各国纷纷开始派遣船只远渡重洋。当年所用的小型帆船常常一连飘泊许多星期见不到陆地,水手们吃着船上贮存的食物,由于没有冷藏设备,所以携带的只能是在常温下不会腐坏变质的食物,比如干面包、风干肉或者熏肉。充足的食物储备量使得没有饥饿发生,但是在漫长的航程中,水手们开始出现浑身无力、牙龈出血、肌肉疼痛,没多久身子就衰弱得无法继续工作,最后甚至许多人死去。这就是当时所说的 “坏血病”。

坏血病除了发生在远航的水手中,也常发生在监狱和医院,以及那些整日食用同样单调或粗劣食品的地方,如军队和被围困的城市。然而仅偶而有人注意到坏血病和饮食之间存在的这种联系。1734年,一位奥地利医生J·克拉默在军中服役时,遇到了坏血病大流行,他注意到染上病的全是普通士兵,并没有军官;普通士兵只有面包和豆子吃,而军官们还有水果和青菜吃。1737年,克拉默写了一份报告,提出水果与蔬菜能预防坏血病,但他的报告未受到重视,坏血病仍继续到处肆虐。
 
直到十八世纪,当时英国人正在全世界建立殖民地,海上贸易也领先于其它国家,英国需要大批商船运输货物,需要大批军队去保护贸易领域和殖民地,因而坏血病的威胁引起了政府的重视。一位苏格兰医生,詹姆士·林德偶然发现了克拉默的报告,并通过古籍发现:早在1537年,法国探险家雅各·加蒂耶在加拿大登陆时,患坏血病奄奄一息的船员喝了当地印第安人用常青针叶植物浸泡过的水之后全部恢复了键康。于是林德得出结论:适当的绿色饮食可以防止坏血病。1747年,林德通过实验证实在食谱中增加柑桔类水果汁(桔子、柠檬、酸橙等)可治愈患坏血病的水手。林德促请在水手的伙食中增加这类果汁的请求并未得到海军当局的赞同,但林德打动了伟大的英国探险家詹姆士·库克船长,他在自己船上的食品储备中加上了酸橙。每当海员患病,就让他们饮用橙汁。于是,库克在十八世纪七十年代进行的远航太平洋的壮举中,坏血病仅损失了一个人。最后,在大不列颠与法国对战中,英国政府为了避免坏血病对战斗力的影响才使得酸橙登上了战舰,这时林德已经死了一年多。到1795年,英国军舰上食用酸橙已成为司空见惯的事情,坏血病在英国海军中绝迹了,连英国水兵也被人称为“莱米”,伦敦港区一段储运酸橙的码头则被叫做“橙子仓”。

一百年后,日本海军也碰到了类似的问题,日本水兵经常得一种叫作“脚气”的病。这个名称来源于锡兰岛上所用的语言,意思是“乏力”,患脚气的人觉得身体疲乏、胳膊和腿像瘫痪一样,最后死亡。但是脚气病与坏血病并不一样,衰弱无力的症状也不相同,水兵的伙食中并不缺少蔬菜和果汁。1878年,脚气病在日本军舰上已变得极为流行,有三分之一的人员失去战斗力,使日本根本无法作战。掌管日本海军的高木将军知道,英国人通过改变水兵饮食的办法已经解决了坏血病问题,他也知道英国水兵从来不得脚气病。因而,他把英国水兵和日本水兵的食谱拿来作了一番对比。发现日本水兵吃的是蔬菜、鱼和白米饭,英国水兵不吃大米,而是吃大麦之类的其它粮食。高木让日本水兵在吃饭时也吃一些大麦,结果日本海军中的脚气病被消灭了。

林德医生和高木将军都不知道为什么改变食谱就能防止一种疾病的侵袭,或者在发病后能将它治愈。在那个时代,别的人也都不知道。
 
 
到了十九世纪,化学家们开始研究食物的构成情况,他们在日常食用的食物中发现了五种主要成分:1、碳水化合物,如糖和淀粉,2、类脂化合物,如脂肪和油,3、蛋白质,4、矿物质,5、水,这似乎是组成食物的全部成分,其中每一种成分对人体都是有益的。那么说,假如你手边有一些碳水化合物,类脂物、蛋白质和矿物质,只要按适当比例用水把它们都混合在一起,你就会造出一种人造食品。这样的人造食品能维持人的生命吗?
 
1870年,这个猜想被验证。德军包围了巴黎,巴黎人缺少食物供给,法国化学家让·仲马正好困在城里,他试图配制出一种人造食品,希望用它来代替婴儿们急需却又无法弄到的牛奶,结果没有成功。1871年,仲马把他的试验经过写了出来。他认为在食物中除了碳水化合物、类脂物、蛋白质,矿物质和水以外,可能还存在某种对生命和健康来说不可缺少的物质。当然,它的含量一定十分微小,否则化学家们早就会发现它了。
 
1880年,德国化学家鲁宁也配制了一种人造食品。他用一种蛋白质、糖、矿物质和水的混合物饲养老鼠,这些老鼠不久便死了。他又试用另一种人造食品:把牛奶中的蛋白质、糖、脂肪和矿物质分离出来,再用适量的水重新把它们混合在一起,但用它来喂老鼠,老鼠还是活不了多久,可当他用天然的鲜牛奶喂养老鼠时,它们都活得好好的。鲁宁断定:牛奶中除了碳水化合物、类脂物、蛋白质,矿物质和水之外,还有着其它维持生命和健康所必需的物质。

如果科学家们倾听一下仲马和鲁宁的意见,他们早就能找到坏血病和脚气病病因的合理解释:也许桔汁中含有少量维持生命和健康所必需的物质,缺少了它人就会得坏血病,而大麦中可能含有少量的另一种维持生命和健康所必需的物质,没有它人就会生脚气病。医生们没有理会仲马和鲁宁,因为当时很多医生们发现许多疾病是由细菌造成的,所以他们想象坏血病和脚气病也是因为细菌引起的,虽然饮食的变化能预防或治愈这两种疾病,但或许饮食的改变只不过是帮助了人体去驱除细菌罢了。因此,医生们用了好一阵子去寻找导致坏血病和脚气病的细菌,而没有进一步探求食物中所含的其它物质。
 
1893年,年轻的荷兰医师爱克曼住在流行脚气病的爪哇,他决心研制一种药物来治疗这种病,但他给患者用了很多药物,都没有成效。有一天,他走过鸡窝,发现有的鸡也有这种病,他仔细观察发现鸡发病的原因是吃了脚气病人吃剩下的白米饭,而经过实验证明,只要在白米里稍加一点糖,病就会很快好了。他终于找到了治疗脚气病的方法。
 
那么米糖里究竟含有什么物质呢?波兰科学家冯克在1912年从米糖中分解出一种药用物质。他把这种物质叫维他命,即维生素,是由拉丁文的生命(Vita)和氨(-amin )缩写而得,因为他当时认为维生素中都属于胺类(后来证明并非如此,但是名称仍然被保留了下来)。

在中文中,维生素曾经被翻译为威达敏、维生素、生活素及维他命。维生素有“维持生命的营养素”的意思,但并不是 “唯有它才可以保命”,因为实际上即使缺乏维生素也不会立即死亡。无论是“坏血病”还是“脚气病”都不是立即要人命的病,但长期持续的维生素缺乏也可能导致死亡,如上述历史事件。
 
如何保持机体有充足的维生素呢?首先需要健康的饮食,其次需要关注机体维生素的量,如有严重缺乏需适时适量补充。
 

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